31 augustus 2012 | Koos Jager,

Oud-topsporter is de gedroomde koper van klapschaatsfabriek

Financieel Dagblad – Free-Skate, de maker van de recreatieve klapschaats, komt in handen van een coryfee uit de schaatswereld. Victor van den Hoff (57), voormalig directeur a.i. van de Koninklijke Nederlandse Schaatsbond en kortstondig topsporter, neemt de aandelen over van de bedenker van de schaats, Martien Pater (65).

Voor de oude eigenaar is Van den Hoff de gedroomde kandidaat. ‘Dit is de koper die ik mij altijd heb gewenst. Iemand met grote betrokkenheid bij deze sport.’ Was er een opkoper verschenen of een investeerder die snel geld wil verdienen, dan had Pater niet thuis gegeven. ‘Daarvoor ben ik te veel gehecht aan mijn bedrijf.’

Maar met schaatsfanaat Van den Hoff durft Pater de deal wel aan. De koper van Free-Skate behaalde het wereldkampioenschap ‘masters’, waarmee hij bovenaan staat in zijn leeftijdscategorie. Ook was hij kampioen sprint van het gewest Noord-Holland/Utrecht en nam hij drie keer deel aan Nederlandse kampioenschappen.

Zelf is de oprichter van het bedrijf ook een verdienstelijk schaatser. Hij gaat nog jaarlijks naar de Weissensee in Oostenrijk, om op één dag 200 kilometer af te leggen. De tocht is bedoeld als een soort alternatief voor de Elfstedentocht.

De jurist Pater volgde aanvankelijk een ambtelijke loopbaan. Op 49-jarige leeftijd gaf hij zijn functie als directeur van de Raad voor de Kinderbescherming op om zich te wijden aan de ontwikkeling van een schaats voor recreatief gebruik. ‘Ik zag sporters bij triatlons moeizaam overstappen van langlaufen op schaatsen. Dat kan beter, was mijn idee.’

Volumes moeten omhoog

Zijn klapschaats bestaat uit schoenen en ijzers die van elkaar zijn los te klikken. Gebruikers kunnen zo gemakkelijker van het land op het ijs komen en omgekeerd. ‘Klunen is geen lastige opgave meer’, zegt de bedenker. Het product is toegesneden op de plezierrijder en niet afgeleid van wedstrijdschaatsen, waarvan de ijzers dunner zijn en de stabiliteit geringer is. Pater: ‘Ik hou van comfort en wil op prettige schoenen staan als ik schaats. Nooit meer koude voeten of pijnlijke plekken, dat was mijn streven.’

Free-Skate is grotendeels een onemanshow. ‘Ik heb altijd veel zelf gedaan’, verklaart Pater. Aan de spreekwoordelijke keukentafel vouwde hij de dozen voor de schaatsen. Het assemblagewerk was uitbesteed aan een werkplaats in Friesland.

Zijn opvolger wil het bedrijf verder uitbouwen. ‘Het hoeft geen wereldzaak te worden, maar de volumes kunnen wel omhoog’, meent Van den Hoff. Hij denkt vooral jongeren te interesseren voor de klapschaats. De omzet moet in vijf jaar omhoog van €0,5 mln à €1 mln naar €3 mln. Tegen die tijd denkt hij zo’n tien man in dienst te hebben.

Van den Hoff werkte zeventien jaar als directeur van werkmaatschappijen van Randstad Holding, om zich in 2009 te vestigen als zelfstandig bedrijfsadviseur en investeerder.

De afzet is onvoorspelbaar

Hij benaderde schaatsfabrikant Viking in Almere, maar kreeg daar nul op het rekest. Free-Skate stond wel in de etalage. Pater had zijn bedrijf te koop gezet bij fusiebemiddelaar Marktlink. De inschakeling van een tussenpersoon was een bewuste keuze. ‘Ik ken mezelf. Als ik het zonder hulp had verkocht en ik zou een koper tegenkomen met veel liefde voor het schaatsvak, dan zou ik de neiging hebben minder zakelijk te worden en mezelf financieel tekort doen’, zegt Pater.

De vaststelling van de overnamesom bleek niet eenvoudig. De afzet van de schaatsen is sterk afhankelijk van de vorming van natuurijs en daarmee onvoorspelbaar. Omzet en winst kunnen om die reden nogal fluctueren. Zo beleefde Free-Skate een waanzinnige drukte tijdens de vorst in de afgelopen winter, die 14 dagen aanhield. ‘De hele voorraad ging erdoorheen.’

Van den Hoff wilde niet te veel betalen voor de onderneming vanwege het risico van jarenlange kwakkelwinters. Daarom is gekozen voor een koopprijs met een variabele component, afhankelijk van toekomstige resultaten. Pater: ‘Als we nog mooie strenge winters krijgen, deel ik mee in de winst.’

‘Er is behoefte aan meer ijs’

Naast de rijders op natuurijs richt Free-Skate zich op bezoekers van kunstijsbanen. Daar denkt de schaatsfabrikant nog veel klanten te winnen. Het bedrijf zou baat hebben bij een toename van het aantal kunstijsbanen in Nederland. ‘Alle kunstijsbanen zitten vol. Er is behoefte aan meer ijs’, stelt Van den Hoff vast. Maar ijsbanen zijn lastig te exploiteren en aangewezen op subsidies. Overheden hebben daarvoor geen geld. Zelfs in een grote stad als Rotterdam lukt het niet om een ijsbaan van de grond te tillen.

Toch meent Free-Skate altijd wel op een schaatsminnend publiek te mogen rekenen. ‘Het is een sport die Nederlanders in het bloed zit’, stelt Pater. ‘Het is een onderdeel van onze cultuur.’ 

Bekijk hier het artikel

Marktlink