30 augustus 2019

Uiteindelijk is het toch mensenwerk

Stelt u zich voor, u loopt een kledingwinkel binnen en kiest via een app op uw telefoon wat u wilt proberen. Vanuit uw telefoon gaat er een signaal naar het magazijn en enkele ogenblikken later krijgt u een notificatie dat uw items klaarliggen in paskamer drie. Daar kunt u via de spiegel bijpassende accessoires bekijken en bestellen. Het jasje dat u past zit net te strak, geen probleem, tik het aan op de spiegel en prompt verschijnt de andere maat. Het lijkt toekomstmuziek, rechtstreeks uit een science-fiction film.

Maar niets in minder waar, dit soort system zijn gebaseerd op RFID-technologie, een soort digitale variant van de bekende streepjescode. Deze technologie wordt al volop geïmplementeerd in verschillende sectoren. Mieloo & Alexander realiseerden dit systeem voor Bonprix, onderdeel van de Otto Groep in Hamburg. Mieloo & Alexander, een Nederlandse ICT-dienstverlener loopt in deze markt voorop. Met de verkoopbegeleiding van Marktlink zochten zij naar een investeerder voor een volgende groeistap en verdere internationalisering.

Joseph Owusu is samen met Sander Merkx rond 2000 Mieloo & Alexander Business Integrators gestart. De onderneming is gespecialiseerd in het ontwerpen van systemen en oplossingen die gebruik maken van RFID; radio-frequency identification, RFID-technologie wordt al in veel sectoren toegepast voor een geautomatiseerd en uiterst accuraat voorraadbeheer. De technologie zorgt ervoor dat bedrijfsprocessen geoptimaliseerd worden en veel efficiënter kunnen draaien. Zo verkleinen ze bijvoorbeeld het risico dat een retailer ‘nee’ moet verkopen omdat door deze techniek altijd signalen worden afgegeven wanneer er nieuwe items aangeleverd moeten worden, zo houden retailers goed verkopende artikelen altijd op voorraad.

De technologie is in opkomst, en heeft naast toepassingen in de retail ook veel mogelijkheden in sectoren zoals de logistiek, de maakindustrie en de zorg, maar ook in ‘asset management’. Internationale organisaties maken gebruik van de systemen van Mieloo & Alexander om de locatie van hun transportmiddelen (rolkarren, kratten, etc.) te volgen. Dit zorgt voor minder verlies van deze middelen wat leidt tot een grote besparing.

“Sander en ik hebben elkaar leren kennen als collega’s, beiden in loondienst. Daar waren we al bezig met implementeren van IT-technologieën om meer business-efficiency te creëren. Zoals menig ondernemer hadden wij sterk het gevoel dat wij het zelf beter konden. Dus trokken we de stoute schoenen aan, haalden werk binnen en zijn aan de slag gegaan. We zagen destijds ontzettend veel potentie in de RFID-technologie.”

Het was een vliegende start voor Mieloo & Alexander. “De hele internetbubbel was een beetje gebarsten, de doemscenario’s van de millenniumbug bleken gelukkig bij scenario’s te blijven. We geloofden in onszelf en in deze dienstverlening, je zou ons bijna een soort evangelist kunnen noemen. We draaiden lekker door en hadden genoeg werk,” legt Joseph uit.

Tech in tijden van crisis

“Het mes van de crisis sneed aan twee kanten voor ons. Aan de ene kant zijn de oplossingen die Mieloo & Alexander ontwikkelt hetgeen waar je op bezuinigt in een periode van crisis, het is natuurlijk een flinke investering. Maar aan de andere kant zorgen de oplossingen voor hetzelfde resultaat, maar met minder mensen. Zeker in West-Europa, waar de arbeidskosten heel hoog zijn, is dat een groot voordeel. Ook door onze, relatief lage, overhead konden we doordraaien en zijn we goed uit de crisis gekomen.”

Blik op de toekomst

“Aanbieders van ons type dienst zijn schaars. Waar we verwachten dat aan de vraagzijde van de markt het zo’n 10 tot 15% gaat groeien, is dat zeker niet zo aan de aanbodzijde. Wij kunnen in dat gat springen. In tegenstelling tot onze concurrenten in denken wij ook niet vanuit de technologie, maar vanuit de business. Het is misschien cliché om te zeggen, maar we spreken de taal van de ondernemer. Uitgebreide ervaring en een track-record in het bouwen en realiseren van complexe internationale oplossingen zorgen ervoor dat wij de markt kunnen beteugelen.”

“Maar dat neemt niet weg dat wij, Sander en ik, wisten dat we moesten professionaliseren om dit te blijven doen, om te blijven groeien. We zijn nu een Benelux-organisatie, maar we willen verder de internationale markt op. We willen de boot niet missen en mee gaan in de markt.”

Om deze groei te faciliteren moest er een partner bij komen, was de beslissing van Joseph en Sander. In eerste instantie moest dat naar hun idee een strategische partner zijn. Het vinden van zo’n strateeg die geschikt is in dezelfde markt bleek een uitdaging, grote spelers in aanpalende sectoren waren er niet.

“Het lag daardoor voor de hand om ene investeerder te vinden,” aldus Joseph. Het duo schakelde de verkoopbegeleiding van Marktlink in en het zoekproces werd gestart. “We willen niet alleen een make-strategie, maar ook een buy-strategie, om schaalgrootte te realiseren en het internationaler aan te pakken.”

Een geschikte kandidaat

De koper werd gevonden in Capital A, het voormalige ABN AMRO Participaties dat vorig jaar verzelfstandigde. Capital A verkreeg een meerderheidsbelang in Mieloo & Alexander. Direct resultaat van de transactie is het openen van een vestiging in Duitsland. “Om lokaal mensen van dienst te kunnen zijn, moet je lokaal aanwezig zijn.  Nu hebben we er een vestiging geopend en Duitse mensen aangenomen. Het is onze ambitie om de komende jaren één à twee vestigingen per jaar in Europa en erbuiten te openen, Capital A ondersteunt actief bij deze ambitie.”

Een deel van het management heeft bij de overname ook aandelen verkregen. “We hebben er actief aan gewerkt een constructie op te tuigen waardoor het toegewijde management ook kon gaan participeren. Zij hebben tijden de transactie besloten om deze aandelen ook te kopen en er is nog een pakket beschikbaar voor in de toekomst.”

“Marktlink begeleidde ons intensief. Onze sector is compleet verschillend van wat zij doen, maar ons dealteam was in staat om de hoeveelheid aan informatie snel tot zich te nemen en in relatief korte tijd onze business te doorgronden. Ze stopten er veel energie in. Uiteindelijk is het geen financieel werk, maar echtmensenwerk. De beslissing lag altijd bij ons als ondernemers, en ook al hebben we soms pittige gesprekken gehad, uiteindelijk hebben we heel erg geboft met ons dealteam en hebben we een mooie transactie weten te sluiten waar we heel tevreden mee zijn.”

Marktlink