9 augustus 2019

Van stagiair tot DGA

Starten als stagiair en opklimmen tot eigenaar. Het klinkt een beetje als een ondernemerssprookje tijdje in een boek leest of in de film ziet. Voor Jeffrey Schoemaker van Perplex Digital was het de werkelijkheid. In maart 2019 kocht hij voor de derde keer een pakket aandelen van zijn ’baas’ Olaf Meul en werd daarmee de volledige eigenaar van het bedrijf.

De ondernemer en zijn onderneming

Perplex Digital, zoals de naam al doet vermoeden, is een digitaal bureau gespecialiseerd in het bouwen van websites en applicaties. Daarnaast denken ze mee over de strategie van de websites, creëerden ze content, genereren ze bezoek voor de websites en vermarkten ze de applicaties. Van internetmarketeers tot programmeurs, van strategen tot projectmanagement, en van content makers tot webdesigners, het bureau beschikt over alle disciplines onder één dak.

Jeffrey Schoemaker kwam direct na zijn studie in 2010 in dienst. “Ik kende de oprichter, Olaf Meul, via mijn dispuut van de studentenvereniging. Hij had 20 jaar eerder bij dezelfde vereniging gezeten en was nog altijd actief in het dispuut. We hadden elkaar al wel eens kort gesproken op borrels en bijeenkomsten, maar goed kenden elkaar niet. Totdat ik afstudeerde aan de Radboud Universiteit in Nijmegen, waar ik informatica studeerde.”

Zoals vaker gebeurt in een dispuut mailde Jeffrey rond naar de leden, vragend om advies over hoe het aan te pakken na zijn studie. Olaf beantwoorde Jeffrey. Ze spraken af om een appeltaartje te gaan eten in het centrum van Arnhem en bespraken de visie van Olaf en de carrièreplanning van Jeffrey.

“Ik zag wil zitten waar hij mee bezig was. Destijds was ik de 10e werknemer, en ik geloof, de derde programmeur. Er was geen ruimte om mij volledig contracte te geven dus ik werd aangenomen als stagiair. Dat leverde wel wat gekke blik op tijdens de uitreiking van mijn bul. Iedereen werd toegesproken en dat spectaculaire traineeships en flitsende banen in de randstad, en ik ging aan de slag als stagiair bij een internetmarketeer in Arnhem. Het voelde echter goed en Olaf geloofde in mijn kunnen, dus zodoende gingen we aan de slag.”

Vliegende start

Waar voor de komst van Jeffrey bij Perplex, het bedrijf zich vooral richten op minder complexe applicaties, werden de website en de daarbij behorende applicaties steeds ingewikkelder en uitgebreider. De applicaties zijn allemaal gebouwd op basis van Umbraco, het grootste open-source content managementsysteem (CMS), op Microsoft-technologie. Alles wat je ziet op een website wordt ergens beheerd worden en dat gebeurt in een CMS.

10 jaar geleden is Perplex gestart met het gebruiken van Umbraco, en inmiddels regisseren ze voor een diversiteit aan klanten webapplicaties met dit CMS. Van grote multinationals tot interessante lokale klanten. Perplex is er zelfs zo goed in dat het afgelopen mei voor het derde jaar op rij in de prijzen viel op het grootste wereldwijde Umbraco-congres.

Meer verantwoordelijkheid

Terug naar het carrièrepad van Jeffrey binnen Perplex. Mede door zijn programmeervaardigheden en zijn visie op de techniek, kreeg hij al snel meer verantwoordelijkheden binnen de onderneming.

“Ik wist eigenlijk niet of ik nog wel zo leuk vond, het werk in loondienst dan. Ik wilde meer ondernemerschap, het ondernemers bloed kruipt waar het niet gaan kan, lekker cliché gezegd. Ik was tijdens mijn studententijd voorzitter geweest van de vereniging en had destijds ook een klein bedrijf in website- en softwareontwikkeling, dus ervaring had ik wel. Daarnaast was het ook een soort ‘gentlemen’s agreement’ waar we het over hadden gehad toen ik in dienst trad. Als ik m’n best deed en mij zo blijven door ontwikkelen, dan zouden we bespreken wat ik nog meer voor Perplex zou kunnen betekenen. Dus ik ging met Olaf zitten en sprak mijn wens uit om het anders te doen. Misschien wilde ik wel wat voor mezelf gaan doen.”

Olaf vroeg hem wat hij dan voor zichzelf zou willen beginnen. Daarop was Jeffrey’s antwoord: “eigenlijk zoiets als Perplex.”

Hierop bood Olaf hem de kans om 20% van de aandelen in Perplex te verkrijgen. Hij maakte de onderneming zo leeg mogelijk om het voor Jeffrey een startende ondernemer makkelijker te maken. Jeffrey trok de stoute schoenen aan, klom in de telefoon en ging uit zichzelf op zoek naar financiering. “De financiering hiervoor zelf regelen is echt onbezonnen werk. Het is echt specialistisch werk dat je er niet zomaar even bij kan doen,” geeft Jeffrey toe.

Hij verkreeg de eerste aandelen in Perplex Digital. Een aantal jaar later ontwikkelde hij steeds meer het gevoel dat de onderneming eerder 50/50 verdeeld zou moeten zijn, de techniek leunde immers bijna volledig op hem. Wederom benaderde hij Olaf en samen besloten ze de verdeling 40/60 aan te houden. Deze keer deed Jeffrey het niet alleen, maar met de begeleiding van Marktlink. Specifiek in de vorm van dealmaker Remon Lustenhouwer, die hij, hoe kan het ook anders, kent via het dispuut. De twee mannen kennen elkaar al vele jaren en zijn de beste vrienden, samen reisden ze bijvoorbeeld al voor het goede doel de halve wereld over in een oude DAF.

“Zo’n transactie doen met je beste vriend is gaaf, ik had natuurlijk volledig vertrouwen in hem. Zijn expertise sterkte mij en daardoor kon ik het makkelijker loslaten. Ik heb geen idee van transacties zoals dit, en hij doet het iedere dag. En omdat ik al eens eerder een pakket aandelen kocht van Olaf was ik niet bang voor een negatief resultaat, er zat natuurlijk ook een zekere gunfactor in. Dat kan volgens mij niet iedere MBO-kandidaat zeggen.”

De volle 100%

“Ondernemen is een vak apart en het kan soms ook knap vermoeiend zijn. Als ondernemer wil je ook graag je aandacht en energie kunnen wijden aan nieuwe initiatieven, als je deze hebt. Olaf was al 25 jaar aan het ondernemen, waarvan een groot deel met Perplex. Hij dacht misschien al eens aan het verkopen van de onderneming, en zou de kans aangrijpen als deze zich voordeed. Ik wilde nog wel lekker door, dit leidde er uiteindelijk toe dat ik ging proberen om de overige aandelen van Olaf over te nemen. Gelukkig kon Olaf zich hierin vinden, dus konden we het proces starten.”

Wederom schakelde Jeffrey Remon en Marktlink in. Zelf had hij er een hard hoofd in, financiering ophalen voor de eerste twee transacties was een flink karwei geweest. In oktober 2018 zijn Marktlink en Jeffrey het traject gestart. Na de jaarwisseling Zijn ze met diverse banken in contact gekomen.

“Er kwamen meerdere aanbiedingen, maar qua gevoel en voorwaarden was er één de uitspringer. Het proces kwam toen in een stroomversnelling. De juridische puntjes moesten op de i worden gezet, maar doordat Olaf sterk betrokken bleef bij het proces en het mij gunde verliep het soepel. We hoefden niet over elke punt en komma te onderhandelen. Die gunfactor en souplesse hebben een belangrijke rol gespeeld en daar blijf ik Olaf tot het einde der tijden dankbaar voor.”

De toekomst van Perplex

Jeffrey verwacht niet op korte termijn dingen heel anders te gaan doen. Doordat hij al jaren aandeelhouder is heeft hij in grote lijnen de strategie en richting van het bedrijf al mede vormgegeven. “We blijven mooie websites en applicaties ontwikkelen en vermarkten voor klanten die online belangrijk vinden. Zolang we dit op het allerhoogste niveau doen met een team dat er met passie, liefde en positieve energie aan werkt, ben ik een tevreden ondernemer. Perplex heeft geen gigantische groeiambities, behalve natuurlijke autonome groei. Deze lijn blijven we vasthouden en we bouwen op een stabiele basis verder.

Marktlink